Overslaan en naar de inhoud gaan
x
Wearable Stories

Vriendinnen starten kledinglijn op Bali

Wat begon als een vaag idee van twee Vlaamse meisjes op Bali, werd het verhaal van Wearable Stories. Het merk staat voor eigentijdse en eenvoudige kleding, handgemaakt op het Indonesische eiland. Anke Coenen en Loredana Falone combineren de nieuwste trends met zo veel mogelijk natuurlijke stoffen. “Wanneer we stoffen gingen kopen, namen we ze met de rol mee op de brommer.” In hun pop-upwinkel in Hasselt vertelt Anke hun ondernemingsverhaal. 

Meteen al wanneer ik de winkel binnenkom, hoor ik Anke vol enthousiasme vertellen over haar tijd op Bali. Ze bedient een klant die geboeid haar verhaal volgt. Ik moet toegeven, terwijl ik stiekem meeluister, krijg ik zelf zin om naar Indonesië te vertrekken. Anke straalt fierheid, passie en enthousiasme uit wanneer ze een kledingstuk van Wearable Stories voor haar klant inpakt. Wearable Stories, de naam zegt het al, achter die mooie jurkjes en T-shirts gaat een heel verhaal schuil.

Anke en Loredana leerden mekaar op school kennen, tien jaar geleden. Nadat ze allebei een masterdiploma behaalden in Meertalige Professionele Communicatie, scheidden hun wegen. De avontuurlijke kant van Anke duikt regelmatig op wanneer ze vertelt over haar toekomst. Anke, steeds op zoek naar avontuur, kon gewoon niet op één plaats blijven, en al zeker niet in België. De aantrekkingskracht van het buitenland en het avontuur bracht haar in Indonesië. “Onze gemeenschappelijke zin in reizen bracht Loredana en mij weer bij elkaar. We ontmoetten elkaar in Bali. Loredana werkte toen al in de modewereld, ik wou dan weer graag aan de slag op Bali, zodat ik er langere tijd kon blijven wonen”, vertelt Anke.

Hun volgende stap liet niet lang op zich wachten. Anke en Loredana verzamelden al hun moed en  startten een eigen bedrijf op, zonder ervaring en vanuit een land meer dan 12.000 km hier vandaan. Klaar voor de confrontatie met de zakelijke kant van een heel andere cultuur en in leefomstandigheden die ze niet gewoon waren. “Ik voelde me altijd op vakantie, mede dankzij het weer: het is daar heel tropisch met een droog- en regenseizoen. Dit bracht insecten met zich mee, wat de aanpassing moeilijk maakte. Na een half jaar slaagde ik erin een eigen thuis te creëren”, vertelt Anke

Trial and error

Van het beantwoorden van e-mails tot het opnemen van de telefoon, Balinezen zijn nooit gehaast. “Een uitzondering is het niet dat je vijf keer moet bellen vooraleer men de telefoon opneemt. Pas wanneer we in Vlaanderen arriveerden, merkten we dit verschil op. Hier ging alles plots veel vlotter. Op Bali deden we ook alles met onze scooter. Wanneer we stoffen kochten, namen we ze met de rol mee op de brommer. In België bestel je stoffen en worden ze geleverd.”

De meisjes moesten enerzijds op zoek gaan naar de beste stoffen, anderzijds naar de beste kleermaker om hun ideeën om te zetten in echte kleding. Het was een proces van trial and error dat hen bij hun huidige kleermakers bracht, een moeder en dochter. Zij werkten de kleren niet alleen perfect af, ze gaven het duo ook tips voor de juiste stofkeuze. “We hadden nog nooit kleding ontworpen. Loredana kent de modewereld wel en komt met de meeste ideeën. We kijken naar de trends die komen en brengen de ideeën naar de naaister. Zij tekent de patronen uit en past alles aan tot we tevreden zijn.”

Lange tijd in een ander land blijven, is niet altijd voor de hand liggend, laat staan er werken. Anke en Loredana hadden een visum voor zes maanden dat hen de toestemming gaf om vanuit Bali zaken te doen. Echt werken, mochten ze niet. “Het duurde één dag om dit visum te krijgen en kostte slechts 200 euro. We kochten wel stoffen, maar omdat we het naaien niet zelf deden, was dit visum ideaal.” Eerst deden de vriendinnen alles samen, maar dat bleek moeilijk haalbaar. Al snel werd duidelijk welke taken ze elk het liefst deden en begonnen ze het werk te verdelen. “Loredana staat in voor het creatieve aspect, ik neem de zakelijke kant op mij. De eindbeslissingen nemen we nog steeds samen.”

Drie keer zo veel

De afzetmarkt van Wearable Stories ligt vooral in Vlaanderen, waar de zomercollecties die Anke en Loredana creëerden duidelijk in de smaak vielen. Hun populariteit danken ze aan de uitgebreide reclame via sociale media en hun verschijning in het televisieprogramma ‘Het eerste kwartaal’. ”We wilden het klein houden: een webshop onderhouden en op Bali blijven wonen. Van thuis uit kregen we een duwtje in de rug om het toch wat grootser aan te pakken. Van onze eerste collectie hebben we 300 stuks verkocht vanuit Bali via onze webshop. Nu verkopen we drie keer zo veel”, vertelt Anke. Ondanks deze groei, ligt het loon van Loredana en Anke nog steeds te laag. Samen investeerden ze 13.000 euro in hun concept, dat intussen goed loopt. De opbrengst investeren ze liever in de groei van het bedrijf dan het aan zichzelf uit te keren. “We liggen in zeven winkels, hebben een webwinkel en een pop-up. Dankzij de media-aandacht die we al kregen, worden we steeds bekender. Mensen zijn geïnteresseerd in onze zaak en het verhaal dat erachter schuilt. We hebben veel geleerd, vooral wat we anders moeten aanpakken om het financieel haalbaar te maken. Met deze lessen in het achterhoofd kijken we positief naar de toekomst. We willen in meer winkels aanwezig zijn, ook buiten Limburg.”

Voor hun zaak moesten ze aanwezig zijn in Vlaanderen, dus vertrokken Anke en Loredana vorige zomer met pijn in het hart uit Bali. “Voor de productie van ons bedrijf hangen​ we momenteel vast aan Bali. Toch lieten we voor onze laatste collectie de accessoires maken in Marokko. Bali is een goede productielocatie maar is ook erg ver. We moeten rekening houden met wat goed is voor het bedrijf om de winstmarge te vergroten. Daarom kijken we rond om in de toekomst misschien in een ander land te produceren.”

Het hele Bali-verhaal was voor beiden een fantastische ervaring waaruit ze veel hebben geleerd. Het duo is op bepaalde gebieden nu echt volwassen geworden. Het zelfvertrouwen en doorzettingsvermogen druipt van dit verhaal af. Anke wil niet alleen kleren maken, ze wil ook anderen inspireren om hetzelfde te doen: “Wij, Vlamingen, hebben zo’n goed opvangnet, dat heb je in het buitenland niet. Zakelijk en financieel gezien, zijn er in België zo veel oplossingen wanneer het dreigt mis te gaan. Falen mag je niet afschrikken. Dat is het risico dat erbij hoort. In jezelf geloven en er van uit gaan dat er voor alles een oplossing is. Net wanneer het moeilijk wordt, zeker niet opgeven. Dat is de weg omhoog.”

www.wearable-stories.com